Hongo 'hormiga zombi' infectado por sus propios parásitos

Hongo ‘hormiga zombi’ infectado por sus propios parásitos

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En todo el mundo, un hongo parásito está convirtiendo a las hormigas en “zombis”.

El hongo es como algo sacado de una película de terror: el organismo secuestra el cuerpo y el cerebro de su hormiga anfitriona, controlándola para que abandone su nido y trepe a un árbol cercano.

Allí, la hormiga infectada aprieta con sus mandíbulas una hoja que cuelga sobre el suelo del bosque y muere a los pocos días cuando el hongo la digiere. Después de atravesar el cuerpo de su anfitrión, el hongo envía una andanada de esporas para infectar a la próxima generación de hormigas.

Clasificados científicamente en el género Ophiocordyceps, más de dos docenas de especies de hongos de hormigas zombis pueblan el mundo, incluidos Florida, Brasil y Japón; Los científicos sospechan que cada una de las docenas de especies de hormigas afectadas tiene su propia cepa particular de Ophiocordyceps.

Hasta ahora, los científicos han descubierto el mecanismo molecular de la interacción parasitaria entre el hongo y la hormiga, que forma la base de la manipulación del comportamiento, según un estudio de 2020. Sin embargo, la forma en que estos parásitos funcionan sistemáticamente es poco conocida.

Ahora, los científicos han revelado que el hongo que ataca a las hormigas está infectado con su propio parásito fúngico, lo que puede ayudar a prevenir la zombificación de las hormigas, según un nuevo estudio.

El Dr. João Araujo, curador asistente de micología en el Jardín Botánico de Nueva York, ha estado caminando por los bosques tropicales en busca de hormigas zombis durante más de una década. Durante años, había notado algo extraño: un hongo blanco y peludo que crecía sobre el hongo de la hormiga zombi.

Otros científicos han notado el hongo misterioso durante décadas, pero Araújo y sus colegas decidieron ser los primeros científicos en profundizar sistemáticamente en el asunto, centrándose en una variedad de hormigas zombis de Florida. Los investigadores describieron la estructura física del hongo que crece sobre el hongo de la hormiga zombi y secuenciaron su ADN en un estudio publicado el 9 de noviembre en la revista Personia.

Al hacerlo, el equipo descubrió dos nuevas especies de hongos previamente desconocidas para la ciencia.

“Nos dimos cuenta de que había dos linajes diferentes de hongos, nuevos linajes de hongos que infectaban una especie de hongo de hormiga zombi en Florida”, dijo Araújo, autor principal del estudio.

Cada uno de los dos hongos recién descubiertos pertenece a su propio género. Uno de los nuevos hongos, Nivomyces coronatus, es responsable de la capa blanca y peluda del hongo de la hormiga zombi; un componente de su nombre (“nivo”) proviene del latín para “helado”. El otro hongo nuevo, Torubelomyces zombiea, es más difícil de detectar: ​​las diminutas manchas negras “parecen pulgas”, según Araújo.

El hongo que ataca al hongo hormiga zombie, a su vez, no zombifica a su huésped, sino que se alimentan de sus tejidos y lo dañan. “Cada vez que vemos estas nuevas especies que hemos descrito creciendo en el hongo, el hongo se ve bastante golpeado, en realidad comido por este otro hongo”, dijo Araújo.

“En algunos casos, primero castra al Ophiocordyceps (el hongo que hace zombis) para que ya no pueda lanzar esporas, y luego crece y luego consume todo el hongo”. Debido a que Niveomyces y Torrubiellomyces son tan nuevos para la ciencia, aún no está claro cuánto impacto tienen en la población general de hongos hormiga zombi.

Uno de los nuevos hongos, Neomyces coronatus, causa la capa blanca en el hongo de la hormiga zombi.

Estos nuevos géneros son los primeros parásitos descritos oficialmente como infectantes del hongo de la hormiga zombi, pero los investigadores sospechan que puede haber otros por ahí. “Creo que es más común de lo que pensábamos. El parasitismo es un tipo de estilo de vida muy fascinante”, dijo la autora principal del estudio, la Dra. Charissa de Becker, profesora asistente en la Universidad de Utrecht en los Países Bajos. “Puede ser un estilo de vida influyente”.

Además, dijo, los parásitos en general y los hongos parásitos en particular están poco estudiados. “El hecho de que tuviéramos que llamar a dos nuevas especies te dice lo poco que sabemos sobre esta parte del árbol de la vida de los hongos”, dijo de Becker.

Al profundizar nuestra comprensión del hongo de la hormiga zombi, la nueva investigación puede tener aplicaciones que van más allá del estudio de los hongos, dijo el Dr. dijo Carolyn Elya. Ella no participó en el estudio.

“Ophiocordyceps se ha convertido básicamente en un neurocientífico experto a lo largo del tiempo evolutivo. Sabe qué botones presionar y cómo hacer que la hormiga haga lo que quiere”, dijo. “Al estudiar cómo resolver este problema, podemos tratar de comprender cómo funciona la mente o cómo produce el comportamiento”.

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